El ABC de las Estrellas Cuadrántidas. Conozcamos..

En realidad el primer fenómeno astronómico del 2011 no será el eclipse parcial de Sol, sino la lluvia de estrellas Cuadrántidas, que se podrán observar a partir de hoy y hasta mañanas..

La lluvia de estrellas emana de la constelación de Cuadrante, y es una de las tres más copiosas del año. Y como la Luna está menguando será mejor su apreciación, aunque las condiciones climáticas siempre tienen la última palabra.

Las Cuadrántidas es una de las tres mejores lluvias de estrellas que se dan al año, en comparación con de las 25 restantes.

De todas las 28 lluvias de estrellas del año las más copiosas son las Cuadrántidas, que ocurren el 3 de enero; las Perseidas, el 12 de agosto, y Gemínidas, el 13 de diciembre. Toda lluvia de estrella tiene un máximo de aparición en las madrugadas, en comparación con las noches, debido a la inclinación de la Tierra.

Y los meteoritos que se observan son en realidad “basura” que un cometa dejó a su paso por el Sol, y que al entrar a la atmósfera de la Tierra se observa como si fuera un gran destello luminoso.

Las cuadrántidas generalmente empiezan el 28 de diciembre y terminan el 7 de enero y el máximo se ubica entre la madrugada del 3/4. En este periodo, los observadores del Hemisferio Norte pueden observar un promedio de 10 a 60 meteoros por hora.

¿Qué es una estrella fugaz?

Otros prefieren el nombre “meteoro”. El meteoro es el fenómeno luminoso que se observa cuando una partícula interplanetaria atraviesa nuestra atmósfera. El objeto que se consume durante el meteoro se llama “meteoroide” y si llegara a sobrevivir algún fragmento hasta su impacto en el suelo (o en el mar, como suele pasar) se llama “meteorito”.

¿Dónde se originan los meteoroides?

Las partículas provienen de los cometas y de los asteroides. El impacto entre dos asteroides o el paso de un cometa cerca del Sol, libera muchas partículas, y éstas continúan desplazándose en la órbita de su progenitor. Si en algún punto de su trayectoria el cometa, o el asteroide, cruzan a la órbita de la Tierra, seguramente sus partículas se precipitarán a nuestra atmósfera produciendo una lluvia de meteoros. La ráfaga de partículas que sigue la misma trayectoria del cometa se llama “torrente de meteoroides”.

¿Qué es un cometa?

Los cometas son pequeños cuerpos de hielo y polvo que orbitan al Sol igual que los planetas, sólo que sus órbitas están muy extendidas y usualmente se encuentran mucho más allá de Plutón. Reciben muy poca luz de Sol, de modo que están congelados (básicamente hielo de agua y de dióxido de carbono).  Cada vez que un cometa se acerca al Sol sufre una devastadora erosión a causa de la radiación solar. El material desprendido es entonces disperso a lo largo de la órbita del cometa y poco a poco la trayectoria se va “ensuciando” con este material. El polvo cometario también orbita al Sol siguiendo la trayectoria del cometa (o asteroide).

¿Por qué se llama Cuadrántidas esta lluvia de meteoros?

Se llaman así porque si los meteoros fueran trazados con líneas imaginarias hacia su origen, coincidirían en un punto en la antigua constelación de Quadrans Muralis (hoy extinta). Esto corresponde a una región ocupada hoy por Ursa Major y Bootes (La Osa Mayor y el Boyero). Ese punto imaginario se llama “radiante”. Si el radiante se encontrara en Orión, se llamarían Oriónidas, en Leo, Leónidas, etc. Rara vez se pueden ver meteoros en el radiante, pero son muy cortitos, pues los estamos viendo de frente.

¿Desde cuándo se conoce las lluvias de meteoros Cuadrántidas?

El primer registro de esta lluvia de estrellas sucedió en la década de 1820, y en 2003 se descubrió el asteroide 2003EH1 que –curiosamente- coincide también con la trayectoria del cometa C/1490Y1, observado por astrónomos orientales hace más de 500 años.

¿Por qué se encienden los meteoroides?

Los meteoroides viajan a gran velocidad, y el aire frente a ellos se aplasta y comprime muchísimo, alcanzando altas temperaturas, incinerando al meteoroide y trazando una estela luminosa de muy corta duración.

¿Es posible ver meteoros explosivos?

Sí, se les llama bólidos. Bólido es el nombre que recibe un meteoro muy brillante y persistente. A veces los bólidos se parten y frecuentemente dejan una estela luminosa. En muy raras ocasiones el objeto es tan grande que alcanza a llegar a la superficie, un verdadero meteorito.

¿Qué esperan ver los astrónomos en una noche de lluvia de estrellas?

En las condiciones más favorables de cielo despejado y lejos de la ciudad, se puede llegar a observar entre 20 y 100 meteoros por hora en el lapso de mayor actividad.

¿Existe el riesgo de ser impactado por un meteorito durante una lluvia de estrellas?

Difícilmente. No existe ni un solo caso en la historia. La inmensa mayoría de los meteoros son producidos por granos de arena muy finos. Son muy pequeños. Es más probable que nos caiga un rayo que ser impactados por un meteorito. Los aviones que vuelan a gran altura también están a salvo, pues virtualmente todos los meteoros se consumen a una altura de 80 Km sobre la superficie de la Tierra , muy por encima de la altura de vuelo. Por otro lado, los satélites artificiales sí están son expuestos a un bombardeo cientos de microimpactos, normalmente inofensivos.

¿Cuántas lluvias de meteoros hay al año?

Se conocen alrededor de un centenar de lluvias de meteoros, pero la mayoría son muy modestas y algunas acontecen a la luz del día. En general, se puede hablar de alrededor de una docena de lluvias de estrellas al año sobre las cuales vale la pena estar atento.

LLUVIAS DE ESTRELLAS PRINCIPALES

NOMBRE   FECHA APROXIMADA METEOROS POR HORA
Cuadrántidas, Enero 3, 4: 40
Lyridas, Abril 21:15
Eta Acuáridas, Mayo 4: 20
Delta Acuáridas,  Julio 28: 20
Perséidas, Agosto 12 – 13: 60
Oriónidas, Octubre 21: 25
Táuridas del Sur, Noviembre 3: 15
Leónidas, Noviembre 16 -18: 15
Gemínidas, Diciembre 12- 13: 50
Ursidas, Diciembre 22: 15

¿Cuánto dura la lluvia de meteoros cuadrántidas?

La lluvia de meteoros dura típicamente menos de una semana. La actividad se incrementa poco a poco y súbitamente se intensifica en un período de una o dos horas, llamado “pico” para luego decaer rápidamente y extinguirse en el transcurso de los siguientes días. Durante el pico, la Tierra está atravesando el torrente de meteoroides en su porción más densa.

¿Cuándo se verá la lluvia de meteoros cuadrántidas?

La IMO señala que las mejores condiciones de observación se presentan el en la madrugada del sábado 3 de enero, alrededor de las 6 de la mañana.

¿Cada cuándo aparecen las lluvias de meteoros?

Aunque el asteroide/cometa haya pasado hace años, las partículas que ha desprendido por siglos continúan desplazándose a lo largo de su órbita, y como la Tierra se cruza con esa órbita una vez al año, la lluvia de estrellas es un fenómeno periódico, de frecuencia anual, en las mismas fechas.

¿Cuál es el mejor lugar para observar una lluvia de meteoros?

Es recomendable salir al campo hacia un lugar muy oscuro, donde no sean visibles luces artificiales. No se debe encender fogata ni encender luces o linternas de luz blanca. Las linternas oscurecidas y filtradas en rojo favorecen a la adaptación de la oscuridad. Si hay Luna en el cielo, su resplandor supera el brillo de los meteoros más débiles.

¿Hacia qué lado del cielo se ve una lluvia de meteoros?

Se ven en cualquier parte del cielo. Lo más recomendable es dirigir la mirada hacia arriba y que lo único que haya en nuestro campo de visión sean estrellas. Ver hacia el horizonte o debajo del horizonte es un desperdicio de campo visual. Es muy recomendable llevar un catre, bolsa de dormir o silla plegadiza con respaldo inclinado, como las sillas de playa.

¿Qué equipo se necesita para ver las lluvias de meteoros?

La lluvia de meteoros es visible a simple vista, pero se recomienda llevar binoculares para observar los rastros iluminados humeantes, que son muy bellos.

¿Por qué no debemos perdernos este espectáculo?

La lluvia de meteoros es un fenómeno maravilloso. La sorpresa, admiración y gusto que despierta la observación de este fugaz espectáculo es único. Además, es de los pocos fenómenos celestes que se pueden contemplar en toda su belleza a simple vista, sin tener que hacer un viaje lejano ni recurrir a equipo costos

Links relacionados:

Astronomos. org

El Universal

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